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Distribución global del Dominó

El tiburón ballena se encuentra en todos los mares tropicales cálidos del mundo salvo en el Mediterráneo. Ocasionalmente se avistan en aguas oceánicas, pero generalmente se encuentran en grupos alimentándose cerca de la costa. Aunque está ampliamente distribuido, en general se ven con poca frecuencia, salvo en algunas zonas costeras aparentemente preferidas, donde se observan habitualmente en números relativamente grandes (de algunas decenas a unos pocos centenares) durante algunos meses del año (CITES, 2002). No queda claro donde se localizan los tiburones cuando no son avistados cerca de costa. Posiblemente realicen grandes migraciones o simplemente se muevan a aguas más profundas lejos de costa. Cuando se acercan a la costa, generalmente esta relacionado con un bloom de producción planctónica.

Se han realizado experimentos que analizan temperatura del aire, temperatura del mar, perfiles de salinidad, y patrones de corrientes y viento en zonas donde se han avistado tiburones ballena (Iwasaki, 1970 citado en Colma, 1997). Se registraron avistamientos en temperaturas desde 18°- 30°C , pero parecían preferir de 21°- 25°C donde aguas ricas en nutrientes afloran a la superficie. El autor sugiere que estas condiciones de temperatura pueden ser las óptimas para la producción del plancton y necton del cual se alimenta el tiburón ballena. Por otra parte se ha publicado el rango optimo de temperatura que soporta la especie como 28°C a 32°C y en otras partes con un rango más amplio de 20°C a 32°C , aunque la literatura reporta que el tiburón ballena puede permanecer durante periodos prolongados a profundidades de 240m donde las temperaturas son de 10°C (Eckert & Stewart, 2000). También hay avistamientos reportados a temperaturas de 29°C en la costa de Texas (Hoffman et al., 1981 citado en Colman 1997) y entre 23.5° y 26°C en las Islas Galápagos (Ambos & Papastavrou, 1988 citado en Colman, 1997).

Generalmente R.typus es un animal solitario; sin embargo, puede exhibir agrupaciones masivas de más de 100 individuos o mostrar asociaciones pequeñas de 5 a 20 organismos (Beckley et al., 1997; Colman, 1997a).

Los datos sobre su distribución se caracterizan por apariciones altamente estacionales, con la aparición de grupos de tiburones ballena durante algunos meses en lugares donde el zooplancton, su alimento, abunda como resultado de la freza periódica de peces o invertebrados (Fowler 2000 en CITES 2002, Norman en prensa en CITES 2002, Heyman et al. 2001 en CITES 2002). La especie es, desde luego, altamente migratoria, y el seguimiento mediante satélites de algunos ejemplares demuestra algunas migraciones de muy larga distancia y duración, incluido un viaje de más de 2.000 km (en el momento de redactar el presente documento) hacia Asia desde la costa noroccidental del oeste de Australia en 2002 (Norman com. pers. en CITES 2002), un viaje de 550 km completado en algunas semanas (Graham y Roberts, en prep en CITES 2002), una migración de 2.000 km desde el mar de Mindanao en las Filipinas hasta unos 280 km al sur de Viet Nam realizado en dos meses (Eckert et al. en prensa en CITES 2002), y una migración de 13.000 km desde el Golfo de California (México) hasta las cercanías de Tonga a lo largo de 37 meses (Eckert y Stewart, 2000).

Parece haber una segregación espacial y estacional de las poblaciones, avistándose a menudo en la misma zona animales de tamaño similar y en general del mismo sexo (Norman 1999 en CITES 2002), mientras que otros grupos de edad y predominantemente del sexo contrario se encuentran en otros lugares (Eckert y Stewart 2001, Graham y Roberts en prep en CITES 2002). Por analogía con otros grandes tiburones migratorios, los diferentes sexos y grupos de edad pueden realizar migraciones diferentes. Así pues, los animales jóvenes pueden tener diferentes pautas de migración que los maduros, y machos y hembras maduros también pueden tener pautas de migración de diferente duración a lo largo de distancias distintas. Por ejemplo, las migraciones de las hembras maduras de algunas especies están vinculadas con los ciclos de reproducción, que tienen una duración de dos años ( Hueter 1998 en CITES 2002). El seguimiento de ejemplares marcados y los estudios de ADN han demostrado que los tiburones blancos machos migran de una o otra cuenca oceánica, mientras que las hembras tienden a permanecer en las aguas costeras del continente en el que nacieron (Boustany et al. 2002, Pardini et al. 2001 en CITES 2002). Pese a emprender migraciones tan largas, los estudios de marcado de ejemplares y de identificación fotográfica han demostrado que los tiburones regresan a las mismas zonas de alimentación en años posteriores (Taylor 1994 en CITES 2002, Norman 1999 en CITES 2002, Graham et al. en prep. en CITES 2002). Ese comportamiento se ha descrito en muchas especies de tiburones (por ejemplo, Walker 1996 en CITES 2002) y de peces óseos anádromos.

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Papel de la especie en su ecosistema (CITES, 2002)

El papel del tiburón ballena en su ecosistema es desconocido pero, como gran consumidor de plancton, puede ser similar al de las ballenas pequeñas. Aunque la especie se alimenta ocasionalmente de huevos liberados por congregaciones de peces de arrecife (Heyman et al. 2001), no se considera probable que esa actividad predatoria localizada tenga un efecto importante en las poblaciones de esas especies (tan sólo una proporción minúscula de los huevos fertilizados de peces teleósteos llegan a convertirse en adultos). Los pescadores tradicionales de atunes saben que los tiburones ballena se asocian con los cardúmenes de atún (Anderson y Ahmed 1993, Silas 1986, Au 1991, Waller 1996) y se han utilizado como "dispositivo natural para la congregación de peces" por los pescadores de atún con red en el Pacífico y el Caribe (por ejemplo, Stretta et al. 1996). Entre los predadores pueden citarse la ballena asesina, Orcinus orca (O'Sullivan y Mitchell 2000) y, en el caso de los ejemplares inmaduros, el marlín azul y el tiburón azul (Norman en prensa).

Características oceanográficas de la zona

En la porción marina del Mar Caribe en la parte noreste de la Península de Yucatán, se llevan a cabo una serie de fenómenos naturales, como es el caso del área de afloramiento de Yucatán y el giro de Cabo Catoche. Hay pocos lugares en el mundo donde se presentan surgencias en márgenes occidentales de los océanos (Costa de Somalia, Costa este de Florida, Cabo Frío de Brasil) y de estos, la de Yucatán es de la mayor velocidad, llegando a velocidades comparables con las principales surgencias del lado oriental de los océanos. Conforme el agua profunda, de entre 225 y 250 metros avanza por la costa este de Quintana Roo, la topografía del fondo por la cual pasa la Corriente de Yucatán es profunda puesto que la plataforma presenta una anchura de entre 1 y 2 km . La plataforma continental que se extiende mar adentro del norte de la península mide más de 260 km , convirtiéndola en la plataforma más ancha del Caribe.

Cuando la masa de agua profunda llega a esta esquina de la península de Yucatán, se encuentra con profundidades menores que causan su ascenso hacia la superficie del mar (Francisco Ruiz pers com y Gyory . Según Marino, el elevado gradiente de temperatura, densidad y nutrientes que separa el agua de la surgencia y el agua superficial se extiende hacia el oeste aproximadamente hasta una diagonal entre Arrecife Alacranes y Ría Lagartos. Durante la primavera y verano hay poca mezcla entre estas dos capas de agua lo cual "induce a una fertilización significativa" en la capa fótica (hasta donde penetra la luz) del área, incrementando la biomasa de fitoplancton.

El ascenso de agua profunda se mantiene por debajo de la superficie en la mayoría del área de afloramiento. Sin embargo, un giro frente a Cabo Catoche resulta en la creación de un domo donde el agua profunda si puede llegar a la superficie. Cuando se completa este giro, el agua superficial cargada de fitoplancton vuelve a entrar en contacto con el afloramiento, proveyendo a los microorganismos con nuevos nutrientes. Este reabastecimiento explica por qué la mayor cantidad de fitoplancton, medida en concentración de clorofila media, y eficiencia fotosintética, representada en producción bruta nueva, "se presente precisamente al noreste de Cabo Catoche, inmediatamente después del punto de encuentro del agua del giro con el área de afluencia de Yucatán recién ascendida" (Merino).

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